El 21 de agosto de 1911, la pintura fue robada, lo que causó una sensación mediática. La gente acudió en masa al Louvre para ver el espacio vacío donde una vez colgó la pintura, el director de pinturas del museo renunció y el poeta Guillaume Apollinaire y el artista Pablo Picasso fueron arrestados como sospechosos. Dos años después, un comerciante de arte en Florencia alertó a las autoridades locales de que un hombre había intentado venderle la pintura. La policía encontró el retrato escondido en el falso fondo de un baúl perteneciente a Vincenzo Peruggia, un inmigrante italiano que había trabajado brevemente en el Louvre. Él y otros dos trabajadores tomaron el retrato de la pared, se escondieron con él en un armario durante la noche, y salieron corriendo con él por la mañana. Peruggia fue arrestado, juzgado y encarcelado, mientras que la Mona Lisa hizo un recorrido por Italia antes de regresar triunfalmente a Francia.

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